determinar el color de los mamíferos antiguos

Universidad de Bristol

¿De qué color eran los animales que poblaban la Tierra hace 50 millones de años? Por primera vez, el color original de un mamífero fósil ha sido descrito por los científicos de la Universidad de Bristol, Reino Unido y el Instituto Politécnico de Virginia y la Universidad Estatal, Estados Unidos.

Los investigadores combinaron técnicas morfológicas, químicas y experimentales para determinar el color de dos especies de murciélagos, que vivió en la época del Eoceno, hace 56-33.9 millones de años.

Mediante el estudio de las estructuras esféricas y de forma oblonga microscópicos en los fósiles, se encontraron con que los murciélagos eran de color marrón rojizo en color. Durante años, los científicos se han dividido de si estas estructuras son melanosomas -organelles (subunidades dentro de la celda) que contienen melanina y tener formas distintas en los animales modernos, que pueden utilizarse para inferir color – o bacterias fosilizados, que había comido en una animales antes de ser enterrado.

En este nuevo estudio, basado en Bristol Dr. Jakob Vinther y estudiante de maestría Caitlin Colleary, ahora un estudiante de doctorado en la Universidad Virginia Tech, junto con investigadores de UT Austin y una serie de otras universidades, muestran que la microcuerpos orgánicos en la piel, pelo, plumas y los ojos de los fósiles excepcionalmente conservados (de edades comprendidas entre el Carbonífero hasta el Mioceno, hace 300-20 millones de años) contienen los restos de melanina.

Con el fin de identificar el origen de estas curiosas estructuras, los investigadores replicaron las condiciones en que se formaron los fósiles usando alta presión, los experimentos de autoclave de alta temperatura. Ellos mostraron que los fósiles contienen melanina fosilizado usando el tiempo de vuelo espectrometría de masas de iones secundarios (TOF-SIMS), que había cambiado en su composición química con el tiempo.

Dr. Vinther, que describió por primera melanosomas fósiles y reconstruyó los colores de un dinosaurio emplumado, dijo: “Este es un gran paso adelante en nuestra comprensión de cómo se conservan fósiles. Ahora sabemos cómo se conserva la melanina y tenemos los métodos para detectar con confianza que “.

La melanina se presenta en dos colores distintos: feomelanina y eumelanina marrón rojizo negro.

Dr. Vinther continuó: “Muy importante, vemos que las diferentes melaninas se encuentran en orgánulos de diferentes formas: melanosomas rojizas tienen la forma de pequeñas albóndigas de carne, mientras que los melanosomas negros tienen la forma de salchichas. Podemos ver que esta tendencia también está presente en los fósiles.

“Esto significa que la correlación de color de la melanina para dar forma a una antigua invención, que podemos utilizar para determinar fácilmente el color de los fósiles con sólo mirar la forma de melanosomas.”

Los diferentes tipos de melanina son también químicamente distinto. Mediante el uso de las dos líneas de evidencia, el equipo fue capaz de determinar que las dos especies de 50 millones de años de edad, bate dos estaban originalmente un color marrón rojizo.

Caitlin Colleary dijo: “Hemos tejidos de peces, ranas y renacuajos, el pelo de los mamíferos, las plumas de las aves, y la tinta de pulpo y calamares ahora estudiados. Todos ellos conservan la melanina, por lo que es seguro decir que la melanina es por todo el lugar. Ahora podemos llenar con confianza en algunos de los patrones de color originales de estos antiguos animales “.

El estudio se publica hoy inProceedings de la Academia Nacional de Ciencias (PNAS).

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