Comunidad puede avanzar en la lucha contra las enfermedades infecciosas

Universidad de Colorado en Boulder

Pesar de los continuos avances médicos, las enfermedades infecciosas matan a más de 10 millones de personas en todo el mundo cada año. La complejidad ecológica de muchas amenazas de enfermedades emergentes – interacciones entre múltiples hosts, múltiples vectores e incluso múltiples parásitos – a menudo complica los esfuerzos dirigidos a controlar la enfermedad. Ahora, un nuevo papel co-escrito por la Universidad de Colorado en Boulder profesor está avanzando un marco multidisciplinario que podría proporcionar una mejor comprensión mecanicista de los brotes emergentes.

En un estudio publicado hoy en la revista Science, los investigadores demuestran cómo la ecología de comunidades, que se centra en cómo las especies interactúan a través de diferentes escalas de organización biológica, puede proporcionar nuevas herramientas analíticas para pensar acerca de las enfermedades y sus impactos de amplio alcance.

“Tendemos a pensar en enfermedades infecciosas en términos de interacciones entre un anfitrión y un solo parásito”, dijo Pieter Johnson, profesor asociado en el Departamento de Ecología y Biología Evolutiva de la Universidad de Colorado y autor principal del estudio. “Sin embargo, casi sin excepción, las infecciones emergentes están incrustados dentro de una red compleja de interacciones entre múltiples ordenadores y múltiples especies de vectores, lo que significa que uno-a-uno enfoques biomédicos estándar no pueden resolver el problema por sí solo.”

El estudio pone de relieve la necesidad de una amplia comprensión contextual de las enfermedades. Las estrategias van desde la gestión de las comunidades microbianas simbióticas dentro de los individuos (que fomenta las bacterias intestinales beneficiosas, por ejemplo) para preservar la biodiversidad a gran escala ecológica.

“Por ejemplo, la co-infección de los ejércitos de mosquitos con la bacteria se puede utilizar para reducir la transmisión del virus del dengue”, dijo Jacobus de Roode, profesor en el Departamento de Biología de la Universidad de Emory y un co-autor del trabajo.

Del mismo modo, los investigadores señalan, el enfoque basado en la ecología de la comunidad se centra en la identificación de formas principales en las que las enfermedades se propagan a través de las poblaciones más grandes. Los parásitos no afectan a todos los hosts individuales por igual, y no todos los huéspedes infectados propagan enfermedades tan eficazmente como los demás. Investigaciones anteriores han demostrado, por ejemplo, que los ratones de campo machos sexualmente activos transmiten alrededor del 93 por ciento de la encefalitis transmitida por garrapatas, a pesar de representar sólo el 20 por ciento de la población infectada.

“superpropagadores” han jugado un papel desmesurado en los brotes de enfermedades humanas tan atrás como fiebre tifoidea en el año 1900 y, más recientemente, las epidemias de VIH y el SARS. Centrándose en estos superpropagadores puede ayudar a sofocar la propagación de una infección a través de una población.

“Esto puede ser ya sea a nivel individual, como en la fiebre tifoidea, o al nivel de la comunidad,” dijo Andy Fenton, del Instituto de Biología Integrativa de la Universidad de Liverpool y un co-autor del trabajo. “Por ejemplo, durante el reciente brote de Ébola en África Occidental, entierros tradicionales actuaron como eventos super-esparcidor, y la institución de enterramientos sanitarios jugaron un papel importante en la reducción de la epidemia”.

Aunque sigue siendo poco probable que los seres humanos nunca erradicar ciertas enfermedades por completo, Johnson dijo, puede ser posible para mitigarlos con este enfoque.

“El uso de los principios ecológicos para entender cómo surgen las infecciones y se mueven hacia atrás y adelante entre los humanos y la vida silvestre proporcionará estrategias concretas para gestionar y reducir los niveles de enfermedad”, dijo.

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